Maandagavond werd bij Leeuw aan de Brug tijdens het wielercafé het zesde boek van de Heerlense wielerjournalist Wiel Verheesen (78) gepresenteerd. Onder tropische omstandigheden hadden ruim honderd wielerfans, familie en kennissen van talloze wielrenners en oud-wielrenners, officials, journalisten en ploegleiders de weg naar het Valkenburgse Proeflokaal gevonden. Onze huidige Limburgse wielervedetten Tom Dumoulin en Wout Poels hadden keurig netjes afgemeld voor de presentatie vanwege sportieve verplichtingen in de komende dagen. Ad Wijnands, tweemaal etappewinnaar in de Tour van 1981, nu ernstig ziek en consul Jean Houben (vakantie) waren eveneens afwezig. Rob Ruijgh, tegenwoordig wonend in Rekem en zondag nog actief in Brugge, bood Verheesen een grote fles bier aan, als dank voor zijn journalistiek vakmanschap. Kortom: een mooi wielergezelschap dat herinneringen uit lang vervlogen wielertijden onder het genot van een Valkenburgs biertje nog maar eens ophaalde.

De oudste, nog levende deelnemer aan de Tour de France van 1953, Henk Steevens (85) genoot nog steeds van alle aandacht die hem ten deel viel. “Als voorbereiding op die Tour reed ik alleen de ronde van Amby, daarna was het ruim drie weken ploeteren.” Voor de zoveelste keer legde hij nog maar eens uit wat hij in die Tour voor landenploegen moest doen om mannen als Coppi en Bartali van zich af te schudden. Hilarische momenten, in geuren en kleuren verteld alsof je zelf op de fiets mee reed.

Verheesen, sportjournalist met een legendarische status, schrijft ook in zijn zesde uitgave – Limburg en de Tour de France – over legendarische wielrenners en gebeurtenissen. Van Jan Lambrichs en Sjaak Sijen tot Tom Dumoulin en Wout Poels.

Het is momenteel 78 jaar – ‘toevallig mijn geboortejaar’,  grapte Verheesen – geleden dat er voor het eerst Limburgse renners aan de Tour de France deelnamen. Voor deze wielerprimeur in de provincie zorgden Jan Lambrichs (Bunde) en Sjaak Sijen (Maastricht). De Tweede Wereldoorlog maakte vervolgens internationale wedstrijden onmogelijk. Na de bevrijding gingen ook renners als Sjef Janssen, Jan Nolten, de gebroeders Steevens en Harings, Mart van der Borgh, Jaap Kersten, Jef Lahaye, Wim Schepers, Jan Krekels, Ben Koken, Jo Maas, Ad Wijnands, Peter Winnen, Frans Maassen, Marc Lotz, Danny Nelissen en (in het hedendaagse tijdperk) Rob Ruigh, Wout Poels, Tom Dumoulin alsmede Roy Curvers er op zoek naar succes. Illustere Limburgse namen, in één boek verzameld door Verheesen.

Niet alleen de wederwaardigheden van de genoemde en niet-genoemde renners hebben aandacht in dit boek gekregen. Ook heeft Verheesen hoofdstukken gemaakt over provinciegenoten die in een andere rol present waren. Daarbij gaat het bijvoorbeeld over de inbreng van een journalist of het werk van een motard, verzorger, jurylid, gedelegeerde, enz.

Aan perschef van Team Sunweb, de ploeg van Tom Dumoulin en vertegenwoordiger namens de Tour in Nederland, Bennie Ceulen meteen de vraag of er ooit nog een Touretappe in Limburg en met name in Valkenburg verschijnt. “Daar is niks over te zeggen, de Tourdirectie laat hierover pas iets los, als het inderdaad zover is. Ik weet het op dit moment echt niet!”

Foto’s Frits Feuler, TV Valkenburg